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【深度】AI、仓储机器人,亚马逊会如何规划未来?

时间:2019-07-11 来源:机器人在线

Amazon号称是最以客户为中心的公司,其手段之一就是无情地降低成本和提高效率和便利。随着常规手段的黔驴技穷,Amazon正越来越依赖于将AI注入到各项业务的运营上。CNET的一篇文章采访了Amazon的几位相关的高管,揭秘了这家电商巨头在AI研发方面的内幕情况。



在Amazon的 re:MARS 机器人和AI大会上,人类暂时仍掌握着控制权

“turn the lights on(开灯)”这句话正好跟“tenderloin(里脊肉)”这个词的发音很像。 这种看起来似乎不重要的发音上的关联,却成为了Amazon  Alexa 购物团队早期的挑战。 毕竟,这家全球最大的网店并不想在客户其实只是想按个开关的时候给对方送一块“惊喜的肉”。


所以,该公司为它的语音命令设计了一个排名系统,把对频繁使用的开灯请求的排名放在不经常使用的里脊肉的前面。 为了打磨好这个系统,公司还赋予了 Alexa 上下文意识,这样一来语音助理就可以判断对话是否与食品杂货相关,而不是跟控制智能家居有关。


在 re :MARS上展示的Amazon新的仓库机器人设计之一 。


上个月早些时候,在拉斯维加斯举行的Amazon人工智能与机器人大会re:MARS上,Alexa Shopping的副总裁Chuck Moore告诉我说:“当我们确定了你的对话上下文环境时,我们就会在这种上下文的情况下进行排名,从而识别出你实际上说的那个词是'里脊肉'。”


这种精确的语音识别处理是Amazon行动计划的一部分,这个计划意在推动自身业务的方方面面应用AI与自动化,包括仓库机器人,无人零售店,以及肯定少不了的Alexa 。 这项幕后技术已经为Amazon的客户带来了更快的交付速度,并帮助大家简化自身的一些事情,比如创建购物清单或者买一加仑牛奶等。


这个零售巨头只是纷纷投入重金到AI当中的众多技术巨头中的一员,其目的是让计算机和机器人可以执行更高级别的任务,如决策和预测客户需求等。 微软、Google、苹果和 Facebook也都在吹捧该技术将如何改变和改善我们的生活。


在 re :MARS 上,CNET与四位Amazon高管进行了交谈。这四个人代表着公司的各个业务层面,从中我们可以一窥Amazon人工智能开发的一些内部工作情况,了解这项技术是如何成为他们与沃尔玛等零售业对手以及微软和Gooogle等云服务提供商对手竞争的关键因素的。


Creative Strategies分析师Carolina Milanesi 在参加 re :MARS 后说道:“[AI]随处可见,已经成为了他们提供的每一项服务、生产的每一种产品以及经营的每一项业务不可或缺的一部分。”


我们对工作岗位流失不是特别担心......我们还在成长,需要雇用更多的人。


但是对于很多人来说,自动化和人工智能俨然已经成为了脏话,这些术语勾起了了大家对机器人抢走自己工作的担忧。 虽说任务自动化已经进行了好几个世纪,但新技术的快速发展有可能对经济造成大规模破坏。 牛津经济研究所的分析师预测,到 2030年,全球制造业可能会有2000万个就业岗位被自动化取代。其他一些研究也估计,美国有数以千万计的就业岗位已成为高危,尤其是交通和仓储等等低技能重复性的工作。


Amazon的高管表示,他们对人工智能和自动化的未来并未感到悲观失望,指出他们还将继续雇用成千上万人跟他们的仓库机器人一起工作,还会开发最新的机器学习代码。


Amazon负责机器人的副总裁Brad Porter说:“我们对就业问题不是特别担心。那不是类似说'哦,我们人太多人了吗?' 这从来都不是我们试图要解决的问题。我们还在发展,我们需要雇用更多的人。”


Milanesi 指出,该公司的领导层已经在会议上设法谈论了AI所带来的好处和许多潜在问题。


她说:“事实上,他们承认存在需要处理的复杂性,而且需要得到正确的处理,这是至关重要的第一步。”


Amazon Go AI大脑内幕

Amazon Go副总裁 Dilp Kumar向数千与会者展示了Amazon数百个AI摄像头在其Go商店拍摄到的鸟瞰视频。


这些便利店让客户通过入闸机登记,拿起自己想要的东西,然后径直走出去即可,省去了在收银台驻足的步骤。 摄像头把商店地板视为一堆气泡——每个气泡都代表着一个购物者——它们会产生振动和到处移动,有些还会聚在一起。


Amazon靠人工智能软件来理解这些信息,同时确保只收取客户从商店中取走的商品的相关费用。


后来在Aria的一间会议室里,Kumar告诉我说Go商店软件其实已经看了大量的视频,受到了可能会遇到的各种潜在情况的训练。 当工程师发现系统存在缺陷时,他们就拍摄真人会在商店执行特定操作的镜头,比方说两个购物者同时抓住同一产品的情况, 然后利用这些图像来改善AI。 Kumar的团队还加入了由计算机生成的有关商店和客户的混合视频。


弄清楚客户取走了哪些东西是另一个复杂问题。 袋装马铃薯片经常会被弄皱,导致标签被遮盖。同一品牌的咖啡,包装看起来几乎一模一样。 此外,新产品随时都在增加,原有产品有时候也会有新包装。而且,好几十的顾客在地板上踩来踩去,拿起或者移动货品,有时候也会阻碍Go摄像头的视线。


Kumar说,他的团队发现,让AI找出产品的区别特征这条路走不通。 比方说,让机器检查标签来破译覆盆子和草莓果酱之间差异的做法很快就会崩溃。


他说:“随着物品数量的增加,或者因为包装上的一点点小变化,AI可能就会变得非常脆弱。”


所以Kumar的团队利用了深度学习算法,这些算法能够自己找出要注意的特征,结果证明这种做法是有效的。


尽管Go商店布满了摄像头,但Kumar表示Amazon只存储了一小部分素材。 有太多的视频需要保留,给人工智能看更多同样的活动并不能让它变得更聪明。 在向软件展示了新镜头以来训练AI之后,该数据通常会被删除掉。


冲出牢笼的工厂机器人

机器人技术主管Porter正在努力为Amazon的仓库机器人提供眼睛 。


这些看起来像开足马力的橙色Roombas的机器人,它们在Amazon的物流中心的工作是捡起产品并将其堆放到黄色的容器里面,然后交给人类同事。 Amazon已经使用了200000个这样的机器人。 到目前为止,这些机器人已经找到了通过读取贴在仓库地板上的条形码来四处走动的办法。 这个系统比较粗糙,但它在囚笼状的封闭环境下工作得很好,在这种情况下,人是不会在里面走动的,所以不会被机器人碰倒。


但是,在今年早些时候Amazon收购了自动驾驶公司Canvas Technology之后后,它公司得以创造出具有先进计算机视觉功能的新型仓库机器人。 这些新的眼睛将使机器人可以第一次与Amazon工人一起在仓库的更多区域开展工作。


Porter说,这些机器人将要执行的活动是人类宁愿不做的一些不够性感的任务,比如将空的购物包运到装卸码头,整理包裹以及取出垃圾等。 这样以来工人就可以专注于更重要的工作,如打包货物等,这些应该有助于客户的订单更快到达。


工会和倡导团体严厉批评了引入更多机器人和无人收银店的做法 ,说这会引发对失业的担忧。


美国食品和商业工人国际联合会(United Food & Commercial Workers International Union)主席 Marc Perrone 在一份声明中表示:“(Amazon CEO)贝索斯对我们经济的愿景是通过用自动化取代有才能的员工,不惜一切代价来提高利润,Amazon一边在急需新工作的城市拿到了数十亿美元的税收减免,但同时又在无情地致力于消灭数千名现有员工的工作。”


Porter则表示Amazon还在不断发展,客户的需求也在不断增加,因此他们需要的人会越来越多,而不是越来越少。 他还补充说,这些机器人确实改变了仓库工作的性质——员工过去往往要走到过道去收集订单,而不是等待机器人把产品送到身边——但这些设施一直改变中。


Kumar表示,他预计Go商店会一直需要有人来帮助回答顾客的问题以及负责补货。


Kumar说:“我认为这跟失业的问题关系不大,更多的是有关店员之前的工作内容转移的问题。”


Alexa 帮你购物

Alexa Shopping 的负责人Moore 表示,他的团队的目标是让客户通过Amazon的语音助手 购买任何自己想要的东西。 但是,由于在全球约5亿种产品类别当中,在Amazon上面销售的产品数量就高达4亿,所以要预先教AI学习的产品实在是太多了,学不过来。


所以Amazon的做法是,利用客户在Amazon网站上的购买历史和过去对 Alexa讲过的话来确定对方是想要 L'Occitane 护手霜还是Michael Caine主演的电影。


AI、Alexa和仓库机器人:亚马逊是如何规划未来的?


是的,小罗伯特·唐尼也来 re :MARS了 ,因为为什么不呢。


Moore表示,Amazon计划用 Alexa Shopping来帮助大家快速搞定“不怎么用花时间去考虑的东西”,比如重新订购或者去超市忘了买的东西。 对于Amazon而言,这可能成为一个巨大的赚钱机会,但Adobe Digital Insights首席分析师 Vivek Pandya表示,到目前为止,语音购物还没有在公众当中掀起热潮,因为这项技术还在发展之中。


他说:“语音的前景在于便利性,如果方便的话,你会更多地采用这种手段。”


Moore说,展望未来, Alexa的工程师正致力于让语音助手更加具有前瞻性,他们打在注意到你的购物模式后,让Alexa适时向你提出重新订购的建议。


负责Alexa体验和Echo设备的副总裁Toni Reid表示, Alexa可能也会变得更具预测性,因为它可以自动为大家制定例程,比如打开百叶窗、启动咖啡机,并在早上打开路况报告等。


目前的 Alexa Hunches功能就是这项工作的早期例子,如果助理注意到某个模式被打破,比方说半夜后门被打开之后,它就会向主人提出建议。


如果想到前瞻性的语音助手,长眼睛的机器人以及布满摄像头的智能商店让你感到有点不安的话,那么随着Amazon不断强化其AI肌肉,这三个概念可能还会变得更加娴熟复杂。


但即便Amazon能说服大家这些技术可提供更多便利又不会不牺牲工作,其更据前瞻性的人工智能仍然有一个挑战必须应对,那就是用更少的人类输入来理解大家的需求,从而引导他们朝着正确的方向前进。


Reid说:“它必须通常是正确的,否则的话我们最终会惹恼客户。”

关键字: 机器人 市场动态
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